土卫六上碳氢化合物远超地球油气储量(图)

[ 录入者:zhoumeichun | 时间:2008-02-14 10:25:19 | 作者: | 来源: | 浏览:1952次 ]

土星 2008年2月14日新浪科技讯,据美宇航局太空网报道,美国宇航局科学家13日发布“卡西尼”飞船最新探测结果称,土星 最大的 一颗卫星 ——土卫六——表 面湖海中天然气和其它液态碳氢化合物数量惊人,是地球上已探明石油天然气总储量的 数百倍。

碳氢化合物从土卫六上空大量落下,汇集了不少沉淀物,形成了湖泊和沙丘。科学家对此早有所知,但了解到液态碳氢化合物的 精确数量尚属首次,这是来 自于美宇航局“卡西尼”飞船的 最新探测成果。约翰斯-霍普金斯大学应用物理实验室科学家、“卡西尼”飞船雷达小组成员拉尔夫-劳伦斯说:“土卫六表 面覆盖着含碳物质——这好比一个加工有机化学物的 大工厂。数量如此惊人的 碳物质是了解土卫六地质和气候历史的 重要窗口。”

土卫六的 温度只有零下179摄氏度(相当于290华氏度),被认为不适合生命生存。液态碳氢化合物不是以水,而是以甲烷和乙烷的 形式存在于土卫六的 表面。 tholin(土卫六的 低层大气中包含的 有机浮质)可能构成了土卫六表面的 沙丘。“tholin”一词是由卡尔-萨根于1979年发明,用于描述生命起源前化学特征 核心的 复杂有机分子。

“卡西尼”飞船使用雷达设备对土卫六表面20%的 区域进行了观测。据美宇航局声明称,“卡西尼”飞船发现了数百个湖海,其中一些的 液态碳氢化合物总 量估计超过地球石油和天然气储量,而这样的 湖海有几十个之多。土卫六赤道沿线的 黑色沙丘的 有机物含量是地球煤炭储量的 数百倍。据美宇航局的 声明称 ,地球已探明天然气储量为1300亿吨,足够美国全国每年用于居民供暖、冷气和照明的 总能量的 300倍。在土卫六数十个湖泊中,每个以甲烷和乙烷形式存 在的 能量相当于地球已探明天然气储量。

劳伦斯表示:“这种全球性的 估计主要是根据对北极地区湖泊的 观测基础上做出的 。我们推测南极地区可能存在同样的 情况,但我们确实不清楚那里的 液态 碳氢化合物数量。”“卡西尼”飞船的 雷达设备迄今只对土卫六南极地区观测过一次,仅仅发现了两个小湖泊。美宇航局科学家在最新一期的 《地球物理通 讯》杂志上详细描述这一结果。

科学家通过对地球上的 湖泊做出大体的 猜测,估算出土卫六表面湖泊深度。他们参照了地球上湖泊分布的 平均面积和深度,并考虑了诸如山川等周围地形的 状况。在地球上,湖泊深度常常是附近地形高度的 十分之一。劳伦斯说:“我们还知道一些湖泊深约10米,因为它们在雷达屏幕上漆黑一片。如果湖水很浅 ,我们可能会看到湖底,但我们没有。”

土卫六表面液体数量的 问题之所以非常重要,是因为甲烷是土卫六和地球上重要的 温室气体,只不过土卫六表面的 甲烷数量更多。如果在土卫六上观测到的 所有液体全部是甲烷,那么它只会持续数百万年,原因在于甲烷会散发到土卫六大气,分解并流入太空。如果甲烷消耗一尽,土卫六就会变得越来越冷。

科学家认为,甲烷在冰火山喷发时从内部喷涌而出,源源不断注入土卫六大气,倘若事实确实如此,那么土卫六表面的 甲烷数量和温度在过去可能会表现出 急剧波动的 态势。劳伦斯说:“碳对于生命而言极为重要,深入了解像土卫六之类环境的 化学活动的 复杂性对于了解整个宇宙的 生命起源至关重要。”(杨 孝文)

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