塔特尔彗星消失十多年再度亮相 肉眼可见(图)

[ 录入者:zhoumeichun | 时间:2008-01-09 11:11:40 | 作者: | 来源: | 浏览:2372次 ]

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2008年01月09日新浪科技讯 北京时间1月9日消息,据美宇航局太空网报道,2008年新年伊始,彗星 “塔特尔”(Tuttle)作为新年 礼物正向地球步步迫近。这颗彗星 已经在人们面前消失了十多年时间,但一亮相便非同凡响。据天文学家预测,“塔特尔”彗星 的 这一次回 归之旅是它有史以来最壮观的 亮相之一。

右图为2007年12月30日的 “塔特尔”彗星 ,当时它位于星 系 M33附件。

1994年之后一直没有露过面

从1994年之后,“塔特尔”彗星 就一直没有露过面,但未来两周,借助双筒望远镜或小型望远镜,我们可以近距离看到它从天空划过。眼尖 的 观测者甚至不用借助任何光学仪器,单凭肉眼就能看到“塔特尔”彗星 划过天际的 一幕,原因就在于它是短周期彗星 中最明亮的 彗星 之一 ,我们从地球可以一次次看到此类绕太阳轨道运行的 彗星 。谈到这些稍纵即逝的 短周期彗星 ,大家一定会想到“霍尔姆斯”彗星 ,在大规模 爆发之后,人们凭肉眼就能看得到它,如今,两个月过去了,这颗彗星 仍不断给观测者带来新的 惊喜。

众所周知,“哈雷”是第一颗彗星 ,被确认为一颗周期彗星 ,自英国天文学家埃德蒙-哈雷1705年准确预言了这颗彗星 作回归运动的 事实之 前,“哈雷”彗星 就多次现身夜空。同样,尽管“恩克”彗星 于1786年已被发现,但在约翰-弗朗茨-恩克算出它的 3.3年公转周期之前,这 颗彗星 已上演了三次回归之旅。我们今天称之为“塔特尔”的 彗星 拥有相似的 历史。

“塔特尔”彗星 的 发现经过

1790年1月9日,法国著名天文学家皮埃尔-梅襄用望远镜在西方夜空发现了一颗相对明亮的 彗星 。梅襄的 朋友、也是他竞争对手的 查尔斯-梅 西耶在第二天晚上也发现了它的 踪影,将其描述为像是扑朔迷离的 星 团,或是没有核(星 云的 中心或最亮的 部分)的 星 云。虽然天文学家在接 下来的 三周时间里继续对其跟踪观测,但对于确定这颗彗星 的 准确轨道来说,这些观测活动尚显不足,而之后它便消失在人们视野之外。天 文学家估计,这颗彗星 正以抛物线轨道运行,人们也许将再也见不到它的 踪迹,于是就简单地给它定了一个“彗星 1790 II”的 代号。出乎 所有人的 意料,这颗彗星 竟然在大约70年后再度现身。

1858年,美国哈佛大学天文台助理贺瑞斯-塔特尔用望远镜发现了三颗彗星 。他首先于1月4日在仙女座发现了第一颗彗星 ,这颗彗星 依旧在 不断地靠近其轨道的 近日点(即绕日运行的 天体的 椭圆轨道上离太阳最近的 一点),此时,它正好处于距地球相当合适的 位置,为接下来的 一 系 列精确测量创造了条件。到了当年2月份,“塔特尔”彗星 的 亮度达到7等左右,也是它最亮的 时候,也就是说,距离肉眼观测的 门槛仅一 步之遥,而要是使用双筒望远镜或小型望远镜,就能相对清晰地看到它。

天文学家纷纷预测这颗彗星 就是大约70年前法国人皮埃尔-梅襄观测到的 那颗彗星 ——“彗星 1790 II”,而塔特尔就是其中之一。有些天文 学家提出它的 公转周期为13.7年,按照他们的 理论,1858年现身的 “塔特尔”彗星 应该在之前出现过四次,即1803年,1817年,1830年和 1844年。在三次回归之旅中——1803年、1817年和1844年,“塔特尔”彗星 距太阳太近,观测者很难发现它的 踪影;而在1830年以逆时针运 行时,它可能在清晨出现,所以在这种状况也很难捕捉到它的 倩影。

“塔特尔”被确认为第八颗周期彗星 ,所以,它现在被指定为“8P/塔特尔”。“8P/塔特尔”彗星 的 近日点距离将其置于地球轨道之外—— 相距9550万英里(1536万公里)。另外,在每年的 12月22日这一天,地球会穿过“8P/塔特尔”彗星 之前经过时留下的 布满尘土的 轨迹。这种 遭遇会产生名为小熊座流星 雨(Ursids)的 年度彗星 奇观,看上去流星 雨将从明亮的 小熊座β星 附近分开。从1858年至今,除了1953年, “8P/塔特尔”彗星 每次回归都能观测得到,鉴于此,它的 此次回归将作为第12次观测到的 “魅影”载入史册。而根据天文学家的 研究,这 一次回归之旅将是有史以来最壮观的 亮相之一。

观测的 最佳时间和地点

2008年新年当天,“8P/塔特尔”彗星 距地球最近——2350万英里(3780万公里)。尽管现在距离地球越来越远,但它将继续向太阳靠近,1月 27日其轨道距离太阳最近。彗星 靠近太阳的 时候,也是它们最明亮的 时候,同时也是我们观测它们的 最佳时机,届时,太阳将照亮从彗星 脱 落的 物质。在接下来的 两周时间里,“8P/塔特尔”彗星 的 亮度将一直保持在6等左右。在此期间,只要天空未遭受严重污染,每天晚上,我 们仅凭肉眼就能从繁星 满天的 夜空看到它的 踪影。当然了,如果借助双筒望远镜或小型望远镜,“8P/塔特尔”彗星 就能更为清晰地映入你 的 眼帘。

此时,它将以一颗模糊的 小星 星 出现在我们面前,可能还拖着一条暗淡、狭长的 尾巴。“8P/塔特尔”彗星 将处于构成天空中所谓“似水区 ”(watery region)的 相对较暗的 恒星 附近,在1月6日夜经过双鱼座东部,接着向鲸鱼座方向运动。那天夜晚,它距离双鱼座最亮的 恒星 之 一西侧不远,即名为“外屏七”(Al Rischa)的 4等星 ,位于两条“鱼”的 交汇点。实际上,Al Rischa是源于阿拉伯语,意思是“索”。

接下来的 两周,双鱼座和鲸鱼座将在当地标准时间晚6点至8点之间出现南部夜空,几乎高挂天顶,很利于观看。“8P/塔特尔”彗星 在这两 个星 座的 背景恒星 映衬下,其轨道向南活动。在经过鲸鱼座之后,“8P/塔特尔”彗星 将在1月16日向暗淡、形状怪异的 天炉座迎面而去。之 后,继续向南推进,此时,它的 位置对身在北半球的 观测者而言变得越来越不合时宜,而南半球的 观测者将可以看到这颗彗星 越来越模糊, 这种情况一直持续到2月。

老朋友“霍尔姆斯”还有惊喜

尽管全球关注的 焦点将汇集到“塔特尔”彗星 上,但不应该忘记我们的 老朋友彗星 “霍尔姆斯”,它正在化作一片圆形云朵——相当于月球 直径的 两倍,与英仙座的 恒星 遥相呼应——此时肉眼已经看不见。这颗彗星 此时并不比去年10月中旬时的 17等亮多少(请注意:星 等的 数值 越大,代表这颗星 的 亮度越暗。相反,星 等的 数值越小,则代表这颗星 越亮),亮度仅相当于最暗恒星 的 1/25000左右,而通常情况下,没有 光学仪器的 辅助,我们也能看到这种恒星 。但10月23日晚些时候,“霍尔姆斯”彗星 骤然间变亮,最终亮度达到2.5等,在不到24小时内增 亮近一百万倍!

在解释“霍尔姆斯”彗星 骤然变亮的 原因时,彗星 专家约翰-伯特勒表示,“霍尔姆斯”的 彗核可能由低密度物质构成,随着时间推移,逐 渐演变成具有极为细长机构的 大区域,就像是蜂窝一样。在某个时间点,这种连接蜂窝状结构物质的 脆弱纽带到达临界点,忽然间崩溃,将 无数尘埃物质推向太空,使得这颗原本暗淡无光的 彗星 骤然间亮了一百万倍。

早在1892年,“霍尔姆斯”彗星 在75天内经历了两次重要爆发。天文学家由此推测,在10月底爆发之后,“霍尔姆斯”彗星 有可能还会经历 相似程度的 “宇宙余震”。伯特勒认为,这种可能性并非不存在,因为根据有关理论,大量爆发残余物的 不稳定性可能导致彗星 核内的 物质 发生第二次重大崩溃。如果确实发生像在1892年发生的 事情,那么另一次爆炸性爆发也许迫在眉睫,所以,在未来几天密切关注“霍尔姆斯 ”彗星 的 动向不失为明智之举。(杨孝文)

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责任编辑:zhoumeichun

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