环球科学:外星生命或许就在我们身边(图)

[ 录入者:zhoumeichun | 时间:2009-01-09 12:09:32 | 作者: | 来源: | 浏览:1825次 ]

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2008年1月8日环球科学:我们的 肉眼可能无法看见外星 微生物。尽管从表面上看,外星 微生物像普通细菌,但在生化性质上,却有很大不同 :它们的 某些结构元件,可能是由稀有氨基酸或不同元素组成的 。

撰文 保罗·戴维斯(Paul Davies)  翻译 明平刚 罗静  审校 严家新

没人知道生命是在何时、何地、如何起源的 ——至今,生命起源仍是科学界最大的 谜题之一。我们唯一能肯定的 是,35亿年前,微生物就在 地球上出现了。然而对于更早以前出现过什么样的 生命,由于缺乏可靠证据,科学界一直没有定论。

30年前,生物学家普遍认为,生命起源于一次偶然化学事件,由于发生几率太小,几乎不可能在已知宇宙中重复。1965年诺贝尔生理学或医 学奖获得者、法国生物学家雅克·莫诺(Jacques Monod)就持这种观点,他在1970年的 一篇文章中写道:“人类终于知道,在这个冷清而又 广袤的 宇宙中,他们是多么孤独,因为生命的 出现纯属偶然。”但最近几年,关于生命起源的 认识发生了戏剧性变化。1995年,比利时著名 生物化学家克里斯蒂安·德杜夫(Christian de Duve)提出,生命是“宇宙必需的 ”,在任何类地行星 上,“生命几乎注定会产生”。德杜 夫的 观点坚定了天体生物学家的 信心:宇宙中散布着生命。美国纽约大学的 罗伯特·夏皮罗(Robert Shapiro)把上述观点称为“生物决定论 ”(biological determinism),甚至还有科学家认为,这种观点可以表述为“生命已被写入自然法则”。

科学家怎样判定哪种观点才是正确的 呢?最直接的 办法就是在其他行星 (如火星 )上寻找生命的 证据。如果在太阳系 的 两颗行星 上,生命起源 都是“从零开始”,我们就可以认为“生物决定论”的 假设是正确的 。不过,要找到火星 生命(如果存在的 话),并详细研究这颗红色星 球的 生物圈,可能还需要相当长的 时间。

当然,寻找火星 生命并非验证生物决定论的 唯一方法。任何星 球都不会比地球更“像”地球,如果生命能在类似地球的 环境下产生,我们就 可以假设,生命可能在地球上反复出现过很多次。这种可能性无疑让人充满遐想,为了验证它,科学家开始在沙漠、湖泊和洞穴中寻找外星 生命的 证据——这些生命可能与已知生物完全不同,因为它们是独立起源的 。科学家们猜测,这类生物很可能与细菌一样微小,只有用显微 镜才能观察到,因此他们开始研究新的 检测方法,用于寻找很可能就隐藏在我们身边的 外星 生物。

虽然在科学界,对于生命的 严格定义至今尚未形成共识,但大多数科学家都有相同的 看法:新陈代谢(从环境中摄取营养物质,并将这些物 质转变为能量,然后把代谢产物排出体外)和自我复制能力是生命的 两个主要特征。关于生命起源的 一种传统观点是,如果在早期地球上, 生命起源曾不止发生一次,产生了多种生命形式,那么其中一种将迅速占据主导地位,消灭掉其他生命形式。我们也知道,当一种生命形式 迅速占有全部可利用的 资源,或“拉帮结伙”、仅在同类生物中交换优势基因,共同对付“弱势群体”时,情况就是如此。但这种论点无法 让人信服。细菌和古细菌(archaea)是两种差异极大的 微生物,它们的 共同祖先要追溯到30亿年前,但在漫长岁月里,两种微生物一直“和 平相处”,谁也没有灭掉谁。其他形式的 生命体也许和已知生物没有竞争关系 ,因为这些“异形”占据的 地方,是已知微生物根本无法生存 的 极端环境,它们需要的 能源,也可能与现有生物需要的 完全不同。

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责任编辑:zhoumeichun

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